Tristan und Isolde

Maximiano Valdés
Coro de la Ópera de Oviedo
Orquesta Sinfónica del Principado de Asturias
Date/Location
September 2007
Teatro Campoamor Oviedo
Recording Type
  live  studio
  live compilation  live and studio
Cast
TristanJon Fredric West
IsoldeJayne Casselman
BrangäneLioba Braun
KurwenalChristopher Robertson
König MarkeAndrew Greenan
MelotEnrique Sánchez Ramos
Ein junger SeemannGuzmán Hernando
Ein HirtGuzmán Hernando
SteuermannJorge Rodríguez-Norton
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After the Civil War there was almost no public initiative for opera in Spain. This void was fulfilled until the end of 70’s by private organisations, which sprang up in many different cities under the name of Asociaciones de Amigos de la Ópera (Opera Friends Associations.) They organized opera performances in a very precarious way, considering the lack of theatres, professional orchestras and choruses in most places but thanks to these organizations, opera maintained a presence during those dark times and some are still running their opera seasons today, particularly in Bilbao, Oviedo and the Canary Islands. One way or another, private sponsors and public funding have become available and the quality of performances has improved dramatically.

Oviedo celebrates its 60th opera season this year and is still run by a private foundation, Opera de Oviedo, headed up by the historic Asociación Asturiana de Amigos de la Ópera. Many things have changed in the way of presenting opera at Oviedo over the years, especially in terms of repertoire and most particularly in the last 5 years. This season opened with nothing less than Tristan und Isolde, the last performance of which in Oviedo took place in 1921 so this was the first time that Opera Oviedo had offered this great work. To attend a good Tristan is still a true rarity in Spain and it is not difficult to understand why Wagnerians came from many different parts of the country to see this one All of them were satisfied at the end of the day, even thought there can be a lot of distance between a good Tristan and a great one.

Oviedo’s first good decision was to order a new production adaptable to the characteristics of the stage of their theatre. They entrusted it to the prestigious and veteran German director Alfred Kirschner, who offered an attractive and simple minimalist approach. Among its many virtues, its low cost should been mentioned in this context: which is certainly a important, if the production as a whole is worthwhile.

The set consisted simply of several moving panels, allowing the presentation of a closed room to which facilitate vocal projection, a matter not of minor importance in this work. Sets were complemented by equally simple costumes, both the work of Maria Elena Amos. In this type of minimalist production lighting acquires a special relevance and the work of Eduardo Bravo was outstanding, particularly in the third act. Kirschner’s direction is static – perhaps too much so – to the point of placing the protagonists in the first act and good part of the second at both sides of the stage, while mimes act for them. The initial planned presence of Jane Eaglen as Isolde may provide a clue to the conception , but in any case, it was an attractive production that demonstrated that it is not always necessary to spend a fortune to offer something of interest on stage. Some extra work giving more movement to the principals would improve it even further however.

Maximiano Valdés is the musical director of Orquesta Sinfónica del Principado de Asturias and nothing seems more natural than giving the musical responsibility for this work to them, considering the successful precedent of Richard Strauss’s Elektra two years ago. Valdés’ reading is worth of respect and there were many bright moments, particularly during the last act, although not everything was of equal quality. This was a good interpretation though and the orchestra has seldom sounded as it did on this occasion, particularly the ‘chord.’ The fact that today Wagner of quality can be offered in the Spanish “provinces” using their own resources is necessarily remarkable, although there is still some distance to go in musical terms before they can compete with the big houses in Europe.

The cast was headed by the Tristan from the American Jon Frederic West. He is one of the very few tenors who can sing the role today, which is not a small compliment, but he is not an especially refined singer. Very powerful and with a good instrument, he has many difficulties in singing quietly sing piano, which is a particular problem in the great duet in the second act. He was much more in his element in all the “impossible” scene showing Tristan’s his madness and death, and deserves all merit for his portrayal.

Jane Eaglen had cancelled her appearance as Isolde and the American Jayne Casselman substituted for her. She proved to be a good interpreter with power enough to face up to the character though perhaps not quite to the standards of Ms Eaglen and the other great interpreters of today. Her low notes lack consistency and the upper register is too tight and whitish. Her middle range works suitably well.

Lioba Braun made an exceptional Brangaene. She is an expressive singer with a voice of real quality, though perhaps somewhat short of volume. She sang the whole work with huge conviction particularly in the second act and provided an outstanding performance in every respect.

Kurwenal was interpreted by Christopher Robertson. His was a good performance, which always transmitted his extreme fidelity to Tristan. Vocally, he was very suitable for the part, although his volume is not excessive and his baritone perhaps lacks some brightness.

Andrew Greenan was a poor King Marke. His bass notes were almost inaudible, the middle register lacked nobility and the high notes were almost impossible for him. In the first monologue, the voice cracked and this turned out not to be an accident, since this happened more than once.

Secondary roles were cast with locals which was generally not a wise decision with the only exception of Guzmán Hernando as the Shepherd.

The packed reacted warmly at curtain calls, with ovations and bravos for the artists. The lion’s part of the success was shared by Maximiano Valdés, Jon Frederic West and Lioba Braun.

Like many others worldwide at the time, the performance was dedicated to the memory of Luciano Pavarotti, who was a regular artist in Oviedo and Bilbao during the 1970s.

José M. Irurzun | 15.9.2007

filomusica.com

TRISTÁN EN OVIEDO

La temporada de Ópera de Oviedo 2007-2008 comenzó con lo que en otros teatros sería normalidad y aquí es un verdadero acontecimiento, como es la representación del Tristán e Isolda de Wagner. No era estreno absoluto, pues la obra se representó en el Campoamor en 1921, siendo Tristán en aquella ocasión el famoso tenor Walther Kirchhoff, pero como si lo fuera: ni los más viejos del lugar debían conservar el recuerdo de unas funciones de hace 86 años. Por tanto, independientemente del resultado artístico de estas funciones, el solo hecho de que se programe Tristán es ya un motivo para felicitarse.

Para estar a la altura de las circunstancias, la dirección del teatro buscó a dos protagonistas de renombre, Jon Frederic West y Jane Eaglen, ambos con su papel grabado y editado comercialmente en DVD (él en Munich con Mehta y ella en el Met con Levine); sin embargo, la Eaglen canceló y hubo de ser sustituida por la soprano norteamericana Jayne Casselman. En cuanto a West, a quien sí escuchamos, es un tenor heroico “a la antigua”; la voz puede sonar algo “leñosa” al gusto actual, pero su interpretación fue irreprochable e incluso llega sobrado vocalmente al final del tercer acto, lo que es difícil recordar cuándo fue la última vez que había ocurrido en un Tristán. Sin duda fue el triunfador de la velada, aunque junto a él es de justicia destacar a la ejemplar Brangäne de Lioba Braun como lo mejor de la función.

El resto del reparto al menos no desmereció: Jayne Casselman es una soprano con capacidad para lo dramático, y así su mejor acto fue el primero, el de la Isolda rencorosa y vengativa; la voz en algunas ocasiones (pocas) llegaba al grito en la zona aguda. Se le dio menos bien la Isolda dulce del segundo acto y la “Muerte de amor” del tercero, aunque en conjunto está por ver que la Eaglen lo hubiese hecho mejor. Christopher Robertson fue un Kurwenal algo apurado por arriba, pero en conjunto a muy buen nivel, con una interpretación de su personaje como “fanfarrón” que parecía seguir los pasos de la clásica grabación de Fischer-Dieskau. Andrew Greenan, que al parecer defraudó en la primera función, compuso un Rey Marke paternal y doliente, como debe ser; vocalmente tampoco andaba sobrado, los graves eran bien poco rotundos, pero en escena cumplió bien. Guzmán Hernando defraudó un tanto como Marinero pero curiosamente hizo bien su papel de Pastor. Correcto el Melot de Enrique Sánchez Ramos, y bien el Coro de la Ópera de Oviedo en su intervención del pimer acto.

La dirección de Max Valdés al frente de la OSPA, de la que en general obtuvo un buen rendimiento, fue profesional y explicó la obra con claridad, sin llegar a ese punto de lo excepcional que habría quizás evitado que a la salida se oyese el comentario de que había resultado “demasiado larga” (a pesar del corte tradicional que se hizo en el dúo del segundo acto). Dado el tamaño del foso del Campoamor, hubo que reducir la orquesta hasta (al parecer) 67 músicos, lo que se notó en la falta de un sonido más envolvente de la cuerda (el grupo más prejudicado en la reducción) y en que algunos pasajes sonaran, con excesiva predominancia del metal, un tanto charangueros, como el final del primer acto (donde además no hubo trompetas y trombones sobre el escenario, como manda Wagner, sino que sus partes se tocaron desde el foso).

Queda por hablar de la escena de Alfred Kirchner, el conocido regista del Anillo que dirigió Levine en Bayreuth, un ejemplo de cómo también los grandes nombres se avienen a firmar producciones de bajo presupuesto. La escena, muy simple, representaba en el primer acto la proa de un barco (a alguno le pudo recordar a la película “Titanic”), en el segundo los aposentos de Isolda y el tercero los acantilados de Kareol, y tenía una abertura central por la que entraban o salían los personajes, y por la que entraba la luz al final del segundo acto tras la noche de amor en oscuridad de los dos amantes. En conjunto fue una escena que sirvió eficazmente a la trama. El aspecto más discutible puede ser el haber desdoblado los personajes de Tristán e Isolda, pues además de los cantantes aparecían dos mimos (de la Escuela Superior de Arte Dramático) cuyo significado no está claro: al ir vestidos de blanco y descalzos podría pensarse que representaban las almas de los dos enamorados, que en el tercer acto intentan encontrarse cuando Isolda aún no ha llegado a la presencia de Tristán, y tras la muerte de ambos se alejan cogidos de la mano. En los dos primeros actos, los mimos actúan mientras Tristán e Isolda están separados, y desaparecen cuando se juntan.

En resumen, con sus aspectos discutibles, que siempre los hay, el Teatro Campoamor ha dado un paso de gigante en la normalización de su repertorio al poner en escena este Tristán. A ver cuándo es el próximo Wagner que podemos contemplar en Oviedo.

Angel Riego Cue | Oviedo, Teatro Campoamor. 23 de septiembre de 2007

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Technical Specifications
Remarks
A production by Alfred Kirchner
Possible dates: 15, 19 and 23 September 2007