Tristan und Isolde

Marc Piollet
Coro Intermezzo
Orquesta Sinfónica de Madrid
23 January 2014
Teatro Real Madrid
Recording Type
  live   studio
  live compilation   live and studio
Tristan Andreas Schager
Isolde Violeta Urmana
Brangäne Ekaterina Gubanova
Kurwenal Jukka Rasilainen
König Marke Franz-Josef Selig
Melot Nabil Suliman
Ein junger Seemann Alfredo Nigro
Ein Hirt Alfredo Nigro
Steuermann César San Martín

The new year began at Teatro Real with this Wagner opera that was last performed here six years ago. The result was satisfactory although not outstanding: a staging that was more than debatable, a musical direction that was not totally convincing, and an irregular vocal cast.

This production premiered in Paris in 2005 under Gerard Mortier, and it bears the signature of one of his favorite directors, Peter Sellars. Mr. Sellar’s work is a semi-staged version with projected images by Bill Viola playing an important role. The production goes beyond minimalism: there are no sets, just a completely bare dark stage with a sort of platform as prop. The costumes seemed suited to this concert version, with timeless and always dark clothes. Over the years I have seen other Teatro Real operas officially announced as concert versions that have offered more stage content that this one.

The direction was very poor. Mr. Sellars added some personal touches that held little interest. The presence on two occasions in the second act of King Marke and Melot when Brangaene sings her warnings was unnecessary and made little sense, considering what Melot says when they finally appear on stage. It also made little sense that Tristan is wounded by Melot not in a fight but rather stabbed in the back while he is with Isolde and King Marke. In the last act Melot is killed by Kurwenal, but it appears that Mr. Sellars could’t find anyone to kill Kurwenal so we do not know if he died of a heart attack. In short, much ado about nothing.

The musical direction was initially entrusted to Teodor Currentzis, a frequent conductor with Gerard Mortier, but he canceled for reasons that are unclear. His replacement was Marc Piollet, who had just offered a not very exciting performance of L’ Elisir d’ Amore. His conducting is good in general though with ups and downs, and with an excess of orchestral volume coming from the pit. This opera requires a great conductor and Marc Piollet is not truly outstanding. For my taste his reading was short of life in the first act, improved at the love duet of the second act, and finally produced a good third act. On more than one occasion it would have been desirable to moderate his impulses since the voices on stage, with one exception, were rather small. The orchestra offered an outstanding performance, and undoubtedly it is the best legacy that Gerard Mortier leaves in Madrid. If Joan Matabosch, the new artistic director, maintains the quality of this orchestra, we should have very interesting years ahead, because my experience says that vocally we will be much better off than under Gerard Mortier.

Robert Dean Smith was Tristan, and his performance was the weakest I can remember from him in the character. He has never been a true heldentenor, but he has been one of the very few able to really sing the part. This time his lack of volume was worse than anticipated, and he was not a convincing Tristan in vocal terms. Certainly, he is a singer who knows how to manage his resources to arrive at the terrifying third act, but this time there was an excess of voice administration, even recognizing that he was not helped by Mr.Piollet. Violeta Urmana was a more convincing Isolde than in the recent past. In my opinion she was the best performer of the whole cast. It is true that there were shouted notes, especially in the second act, but less than on other occasions. I have the impression that her recent movement to mezzo soprano roles has been good for her vocal shape. In summary, she was an outstanding Isolde.

Franz-Josef Selig offered a sensible and convincing King Marke with an attractive middle range, only lacking more easiness at the top to be a reference King Marke. Ekaterina Gubanova gave a good performance as Brangaene with an attractive mezzo soprano, excellent musicianship, and not too much volume. Jukka Rasilainen was a well-suited Kurwenal. Teatro Real was at over 95% of capacity. The audience seem satisfied with the result of the performance, dedicating the biggest ovations to Violeta Urmana, Franz -Josef Selig and Marc Piollet, in that order. The creative team was greeted with applause and boos.

José Mª Irurzun | Madrid Teatro Real, 12.1.2014

Il vaut parfois mieux laisser passer quelques jours après la première: les comédiens, les chanteurs sont plus familiarisés avec tous les éléments, la scène, les rapports, la fosse. Mais… il y a aussi le cas d’une maladie qui substitue à un divo très consistant une voix responsable, celle de Stefan Vinke, souvent au niveau de la tâche… mais pas toujours acceptable. C’était le cas de Robert Dean Smith pendant ces jours trop froids: il a été remplacé, et pas dans n’importe quel rôle: celui de Tristan.

Au demeurant, Violeta Urmana n’est pas une Isolde qui frôle l’idéal. On dirait que sa voix puissante est plus dramatique que nécessaire. Mais elle a un niveau incontestable, une voix tranchante, malgré son manque de douceur. On l’a vu, on l’a entendu dans des rôles plus adéquats pour elle, soprano supérieur de nos jours. En Brangäne, Ekaterina Gubanová a constitué la surprise de la distribution: une voix claire malgré ce rôle de mezzo, parfois perçante (elle a chanté Fricka, Amneris, Clytemnestre de la première Iphigénie de Gluck…), jeune et belle d’un aussi bel avenir. Et aussi Franz-Josef Selig, un roi Marke émouvant, d’une belle obscurité de ligne, pas trop raffiné quand même. Jukka Rasilainen en Kurwenal et Nabil Suliman en Melot complètent très honorablement une belle distribution. A la direction, Marc Piollet a accompli un grand travail dont les résultats d’orchestre n’ont cependant pas été à la hauteur du titre. On a trop en mémoire l’orchestre-personnage, l’orchestre infini de Tristan, pour ne pas faire de comparaisons.

Mais l’attente opératique en ce mois de janvier à Madrid, avec des «pèlerins» de toute l’Europe et l’Amérique, était celle de deux mises en scènes: Tristan par Peter Sellars, un cerveau théâtral unique, et Brokeback Mountain, première mondiale d’un opéra de Charles Wuorinen dont il sera très prochainement rendu compte dans nos colonnes.

On ne verra pas très souvent une mise en scène aussi dépouillée de Tristan, aussi pure, et en même temps aussi intense que celle-ci dans sa direction d’acteurs. Sellars travaille avec une vidéo de Bill Viola, toute une création parfois, un beau décor à certains moments, tandis qu’à d’autres, sa présence est excessive, superflue et fâcheuse. La vidéo de Viola a quelques années déjà, tout comme la mise en scène de Sellars (voir ici et ici). On ne découvrira pas maintenant ses qualités ou ses trouvailles, voire illuminations ou manques de sens à côte des inspirations légitimes. Sellars, paraît-il, a travaillé avec la vidéo après la réalisation du film par Viola, pas avant, et non pas en même temps. Soumis à Viola? Inspiré par Viola? Inspirés tous les deux par Wagner, certainement. Mais il est difficile d’imaginer Sellars soumis à qui que ce soit. Et il est très pertinent de l’imaginer inspiré par tout ce qui bouge, respire, suggère… Il attendait les images de Viola, et a travaillé d’après elles: le résultat est la beauté par l’intermédiaire des images qui creusent dans les sens de cet opéra insurpassable.

Les beautés parfois statiques, parfois hiératiques, choquent avec les couleurs de la vidéo (jamais excessive, jamais au delà du «texte») et donnent une synthèse clairement supérieure. De la beauté… après toute chose, les composantes, les voix, la fosse. L’amour est bien plus fort que tout, et on a ici affaire avec l’histoire d’amour par excellence, avec une des musiques les plus intenses de l’histoire. Intenses… pas «érotiques», il faut fuir ce lieu commun. Comme Sellars et cette beauté laconique, retenue: son Tristan. Le succès n’a pas été formidable, et quelques commentaires restaient, côté théâtre, à la surface, hélas!

Santiago Martín Bermúdez | Teatro Real 31 janvier 2014

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Technical Specifications
185 kbit/s VBR, 44.1kHz, 298 MByte (MP3)
A production by Peter Sellars