Der fliegende Holländer

Wolfgang Sawallisch
Chor und Orchester der Bayerischen Staatsoper München
2-5 May 1974
   Bürgerbräukeller München (audio)
14 October-10 November 1974
   Bavaria Studios München (video)
Recording Type
  live   studio
  live compilation   live and studio
Daland Bengt Rundgren
Senta Catarina Ligendza
Erik Hermann Winkler
Mary Ruth Hesse
Der Steuermann Dalands Harald Ek
Der Holländer Donald McIntyre
Stage director
Set designer Gerd Krauss, Herbert Strabel
TV director Václav Kašlík
Audiophile Audition

Filmed in 1974, this highly realistic rendition of Wagner’s early opera Der fliegende Holländer is sure to please both novices and seasoned Wagnerians. The first release on any format, this Bavaria Studios production of the fable of the Flying Dutchman by Heinrich Heine, which Wagner set to such haunting music, is replete with cinematic effects— crashing waves, authentic ships, a ghoulish crew dancing in shallow water, and real feasting. These lifelike details lend the viewing experience an immediacy that whirls us 180 degrees away from the traditional staid productions. Add to this initially promising mix the spirited music making of veteran Wagnerian conductor Wolfgang Sawallisch, and one should have the makings of a first-rate production. Alas, although this DVD has numerous elements to recommend it, Donald McIntyre’s mostly unconvincing singing and acting, coupled with poor lip synchronization, mars the performance to some degree. Nevertheless, there is plenty to enjoy here, not least the best characterization of Daland that I have ever seen. Bengt Rundgren is vocally perfect and a far more differentiated character than usual. He is sympathetic and human, rather than a stock figure, a natural, genuine seaman.

The prelude, rather than showing the orchestra (an all-too-common occurrence), tells the story pictorially, with the camera hovering over paintings of various scenes in chronological sequence. These visual effects, accompanied by Sawallisch’s dramatic, vibrant conducting and opulent surround sound, set the mood beautifully. And imparting an element of historical accuracy is the painting of a ship with red sails, a direct echo of Max Brückner’s 1901 set design for the first performance of this opera at the Bayreuth Festival.

When Act 1 opens, we see an actual ship in stormy waters. Harald Ek’s ever-smiling Steersman sounds suitably heroic. Of a sudden, a red-sailed ship approaches at great speed, and the sight is magnificent. A pair of black boots descends a ladder and walks in puddles. The boots belong to the Dutchman, here an overwrought and histrionic character. McIntyre wades and splashes during his first monologue (“Die Frist ist um”), which is highly distracting. As he grovels half in water and half among nautical bric-à-brac, he looks agonized and spooky. Unfortunately, the Dutchman-Daland duet is marred by too many close-ups. And although we hear the sound of a large chorus, only a few sailors are visible.

The spinning room in Act 2, with authentic-looking spinning wheels, is much larger than any operatic stage can accommodate, giving this scene a welcome spaciousness and realism. The choreography and the sound are terrific. Catarina Ligendza as Senta is in splendid voice, although she is not really singing. This mismatch becomes especially obvious during dramatic moments, when the vocals don’t match the singer’s facial expressions. Tant pis! There is a wonderful tableau of activity in the kitchen, with fires burning, vegetables being cleaned, and geese plucked. Hermann Winkler’s Erik is ardent, intense, and too loud. The Dutchman’s second monologue, “Wie aus der Ferne,” is poetically sung. McInyre looks tortured and is full of yearning. At last, he is true to character here. The couple’s duet evinces a real rapport between them, with the unexpected side effect of frissons. Within a few minutes of meeting the Dutchman (a vampirish figure in a black cape lined in red), Senta changes from an innocent maiden to an experienced woman with depth: no doubt the result of her exposure to him.

Act 3 shows the terrified townsmen barricading themselves against the Dutchman’s ghostly crew, who sport monstrous faces and bloody hands, to no avail. Ligendza appears with a white shawl over her head, a Madonna-like figure. This Senta has her wits about her and knows exactly the worth of her sacrifice. The last scene is highly dramatic and dynamic. Ligendza swims toward the Dutchman’s ship, where the hapless pair drowns together. The final shot of luminous clouds in the sky stands in for the couple’s transfiguration.

This DVD is a welcome addition to commercially available productions of this opera and a substantial improvement over Harry Kupfer’s concept-laden 1985 version, which was performed at the Bayreuth Festival (also on Deutsche Grammophon). A third but more soporific option is the Savonlinna Opera Festival’s 2005 production, with Hildegard Behrens as a wonderful Senta and Matti Salminen as a powerful Daland (on Kultur).

Dalia Geffen

Mostly Opera

For those going regularly to the movies since the 1970´s, this Flying Dutchman may not be an easy watch. Neither is it unwatchable and at any rate much better than Herbert von Karajan´s filmed Rheingold from around the same time.

The 19th Century period sets and costumes are part of a setting as realistic as an indoor seastorm is capable of being… The mighty ocean waves and tempest-swept ships were filmed in two massive water tanks and admittedly, the indoor shooting takes some of the point out of making a Flying Dutchman movie in the first place.

That apart, the sets are rather evocative and much of the essence of the work is captured, though Václav Kaslík must have come close to blowing the budget on dry ice for his excessive expressionistic use of smoke.

The lip synchronization is rather bad and I cannot help thinking that if singers do not actually sing in a movie, why not replace those who cannot act (read: Act well) with real actors? Especially Catarina Ligendza´s blank-faced Senta comes to mind, furthermore she seems to have considerable trouble with the high tessitura as well. In that respect she is matched by Hermann Winkler´s Erik, but considerably overmatched by both Donald McIntyre´s first-rate, firm (though slightly dry) Dutchman as well as Bengt Rundgren´s Daland.

The conducting of Wolfgang Sawallisch is quite simply spectacular and the highlight of the performance. Swift and on the move from start to finish in a grandiose performance from the Bavarian State Orchestra. Sawallisch conducts Wagner´s earlier version of the score as performed in the Dresden premiere with the so-called “blunt” ending of the ouverture and without the Tristan-inspired redemption music.

The bottom line (scale of 1-5, 3=average):

Donald McIntyre: 4
Catarina Ligendza: 3
Bengt Rundgren: 4
Hermann Winkler: 3

Kaslik´s direction: 3-4

Wolfgang Sawallisch: 5

Overall impression: 3


Mit blutroten Segeln pflügt sich das Modellschiff des Holländers durch die Wellen eines riesigen Wasserbassins. Wenig später steht Donald McIntyre hüfthoch im Wasser und klammert sich an einen wackeligen Anker. Zum Auftrittsmonolog rollt er mit den Augen, reckt die Fäuste und schaut angemessen verzweifelt in die Kamera. Offenbar war es beim Drehen kalt wie im norwegischen Wintersturm, denn wenn den Sängern nicht gerade kübelweise Wasser ins Gesicht geschüttet wird, steht ihnen zum Playback stets der Atemnebel vor dem Mund. Die Spinnstube würde andernorts glatt als Gibichungenhalle aus der “Götterdämmerung” durchgehen, in der Küche rupfen die Mädchen Gänse und putzen Möhrchen. Opernverfilmungen im Fernsehstudio sind immer heikel, doch dieser “Holländer” segelt so hart am Wind der Selbstparodie, dass die Havarie schon wieder kultverdächtig ist. Vor allem kann Regisseur Václav Kašlik den Sängern die üblichen Operngesten nicht abgewöhnen. Obwohl die Kamera immer nah dran bleibt, spielen sie als wären sie in der Arena di Verona bei Bodennebel. Die Bildästhetik ist deutlich angelehnt an britische Vampirfilme der Siebzigerjahre, Wagners Leitmotivtechnik wird genutzt wie der Soundtrack eines Horrorstreifens. Da nutzt es wenig, dass der Dirigent Wolfgang Sawallisch für die Tonspur sein ganzes Können aufbietet.

Das Bayerische Staatsorchester spielt differenziert und spannungsgeladen, so bleibt die Partitur im sinfonischen Fluss, die Sänger fühlen sich hörbar wohl und müssen keine Sorge haben unterzugehen. Donald McIntyre klingt als Holländer frischer und dämonischer als im wenige Jahre später aufgenommenen Chéreau-“Ring”, Bengt Rundgren singt einen hinreißend gierigen Daland und Hermann Winkler überzeugt als höhensicherer Erik. Einzig Catarina Ligendza erreicht nicht ganz die Intensität, die sie einst auf der Bühne auszeichnete. Es bleibt ihr allerdings auch nicht viel mehr übrig, als immer wieder sehnsüchtig den Blick zu senken oder in die Ferne schweifen zu lassen. Da kämpft auch eine begnadete Darstellerin auf verlorenem Posten.

Uwe Friedrich | 10.10.2008

Forum Opéra

Un Vaisseau d’ado

Tous ceux qui ont découvert Le Vaisseau Fantôme adolescent ont sans doute rêvé de voir cet opéra tel qu’il est dans le livret : avec navires voiles au vent, tempête, brouillard etc. Alors que tous ceux qui ont gardé une âme d’enfant se réjouissent : DGG l’a fait… mais en 1974. La mode était alors aux opéras filmés en studio et en play back. La maison allemande nous ressort régulièrement certains de ces « films-opéra » plus ou moins réussis.

Après Elektra ou Salomé de Götz Friedrich, les Pagliacci/Cavalliera Rusticana, Carmen ou encore Rheingold de Karajan (chef et metteur en scène), voici ce Fliegende Holländer mis en scène par Vaclav Kaslik, l’ « extraordinaire tchèque aux talents multiples » nous dit le livret. Metteur en scène d’opéra, il collabora avec Böhm, Davis ou Boulez et s’adjoint l’art de Joseph Svoboda pour certaines de ses productions.

Le présent film a été intégralement tourné en studio, et comme dirait Téléphone, « ça se sent ». De « grands réservoirs d’eau » ont été utilisés, nous explique la notice, sur lesquels flottent des maquettes, le tout souvent tourné au ralenti. De gros seaux d’eaux sont envoyés sur les choristes pour faire croire à de grosses vagues, des maquettes de rochers parsèment le décor ici ou là, mais après tout, l’ensemble n’est pas plus ridicule que dans certains films de pirate. Les scènes les plus convaincantes sont justement celles qui se passent sur ou pas loin de l’eau, l’acte 1 notamment, malgré quelques incongruités tel Daland se baladant sur une barque en pleine tempête introductive ! Cet acte est malgré tout filmé avec une caméra très mobile, multipliant les plans et réussissant à camper une ambiance convaincante.

En revanche, l’acte 2 accuse l’artifice et le décor de carton-pâte pensé pour le théâtre. Même la caméra se fait un peu moins imaginative. Au 3° acte, cela tourne un peu à la catastrophe : la « danse » des norvégiens, barbus et bonnetés en bonne et due forme, fait penser au retour du boulot des nains de Blanche-Neige tandis que les marins du vaisseau fantôme, entre Hulk et Le Retour des morts-vivants, nous exécutent pieds dans l’eau un mini-ballet des plus savoureux…

Ca s’arrange pour les dernières scènes. L’idée des filets de pêche séchant dans lesquels semblent s’empêtrer (ou qui séparent) Senta, Erik puis le Hollandais est intéressante. Le Hollandais revenu sur son vaisseau a de l’allure et puis Senta saute vraiment dans l’eau (mais rejoint le Hollandais avec qui elle finit par couler…) et le Vaisseau Fantôme sombre vraiment ! Tout cela finit donc en « Hollandais Coulant »… La majorité des didascalies est ainsi respectée et on cherchera en vain du second degré (pour un ouvrage qui s’y prête tant, voir pour cela les différentes mises en scènes qui ont été faites à Bayreuth par exemple) dans cette vision très classique.

La prestation musicale est dominée par la direction enflammée de Wolfgang Sawallisch qui nous gratifie de la version originale de l’ouvrage (les trois actes sont enchaînés, pas de thème de rédemption à la fin de l’ouverture ou à la fin de l’opéra). Le dynamisme du chef, si ce n’est sa violence parfois, font mouche. Il peut se reposer sur les superbes troupes du Bayerisches Staatsoper, tant pour l’orchestre que pour les chœurs.

La distribution n’est ni inoubliable ni indigne. Le Hollandais de Donald McIntyre affiche un timbre d’airain, des graves somptueux et un bel investissement. Très bon également le Daland de Bengt Rundgren. La Senta de Caterina Ligendza n’expose pas un timbre très séduisant. La voix est un peu mate et les aigus sont parfois durs et étriqués. Pourtant, la Ballade a de l’allure. L’Erik d’Hermann Winkler est assez frustre et, là encore, pas très séduisant de timbre. Pourtant, ça passe. Le Pilote d’Harald Ek est quant à lui sympathique. Ce sont les chanteurs qui jouent dans le film, de manière plutôt convaincante ma foi (malgré des costumes peu seyants : le Hollandais tout en cuir, le col « pelle à – grosse – tarte » d’Erik, les foulards sur la tête de Senta…). On aurait cependant réclamé un peu plus de subtilité, notamment de la part de Ligdenza, un peu monolithique. Evidemment, comme tout film de ce genre, le problème de la synchronisation est parfois cruel tout comme le décalage entre ce qu’on entend et ce qu’on voit (surtout pour Ligdenza ou le Pilote qui semblent, à l’image, murmurer leur partie).

Un Vaisseau d’ado donc, très premier degré. Pour la profondeur, on se précipitera sur la mise en scène d’Harry Kupfer à Bayreuth (1978-85) dont DGG nous a déjà offert le DVD et dont nous avons loué la richesse et la subtilité scénique ici-même.

Pierre-Emmanuel Lephay

Corliss Phillabaum

This fine production is unique among video versions of the opera in that it is not drawn from a stage production of the opera. The soundtrack was pre-recorded by the soloists with the Chorus and Orchestra of the Bavarian State Opera and the film was then shot on a sound stage a few months later with the singers lip-synching their own voices. The filming made use of the large water tank facilities available in the Bavaria-Film studios and brought a high degree of fantastic realism to the opera. The film is also somewhat unusual in making use of an edition of the score prepared by its conductor, Wolfgang Sawallisch, which includes some elements of Wagner’s first version. Most notably this version omits the Atransfiguration music Wagner later added to the Overture and the Act 3 finale, to reinforce his original somewhat embarrassing stage direction that the embracing Dutchman and Senta are seen ascending to Heaven as his ship sinks. (Kaslik’s film makes it clear that Senta’s sacrifice is not in vain, but without the kitsch!)

The resulting film is a richly satisfying version of the opera. Donald McIntyre is a less ghostly Dutchman than some but he does full justice to the character’s emotional torment, and sings the role very well. Catarina Ligendza does equal justice to Senta’s obsessive devotion to this image that comes to life and other than some strained high notes sings well. Bengt Rundgren is a particularly human Daland, capturing both his mix of love for his daughter and greed for the Dutchman’s treasure. Hermann Winkler sings the role of Eric effectively, though his carefully groomed appearance rather belies his identity as an outdoors man and hunter. Sawallisch conducts a driving, authoritative reading of the score and the fine orchestra and chorus do full justice to the music. These rich components are given vivid cinematic life by Vaclav Kaslik’s direction and cinematography. From the highly musical visualization of the overture, utilizing designers’ sketches for the production right through to the zombie-like appearance of the Dutchman’s crew it is a visually powerful evocation of Wagner’s dramatic early masterpiece. Highly recommended.

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Technical Specifications
720×480, 2.9 Mbit/s, 2.4 GByte, 5.1 ch (MPEG-4)