Die Walküre

Zubin Mehta
Orquestra de la Comunitat Valenciana
April/May 2007
Palau de les Arts Reina Sofia Valencia
Recording Type
  live  studio
  live compilation  live and studio
SiegmundPeter Seiffert
HundingMatti Salminen
WotanJuha Uusitalo
SieglindePetra-Maria Schnitzer
BrünnhildeJennifer Wilson
FrickaAnna Larsson
HelmwigeEugenia Bethencourt
GerhildeBernadette Flaitz
OrtlindeHelen Huse Ralston
WaltrautePilar Vázquez
SiegrundeHeike Grötzinger
GrimgerdeManuela Bress
SchwertleiteChrista Mayer
RoßweißeHannah Ester Minutillo
Stage directorCarlus Padrissa (2007)
Set designerLa Fura dels Baus
TV directorTiziano Mancini

The second of Zubin Mehta’s new Ring cycle on DVD, the staging of Die Walküre by La Fura dels Baus, is as engaging as the production of Das Rheingold in its innovative presentation and effective performance of one of Wagner’s most popular operas.

As with the release of Das Rheingold in this set, Die Walküre was recorded live at the Palau de les Arts “Reina Sofia”, Valencia, and makes use of the staging of La Fura dels Baus, Carlus Padrissa, stage director, with the international cast conducted by Zubin Mehta. From the outset of this DVD the concept and execution of the production meets or surpasses that of Das Rheingold as the usual sound-only orchestral opening of the first act is accompanied by film productions that set the tone in evoking Siegmund’s trek through the forest, with ominous trees and wild animal. This element blends well into the physical stage that appears just before Siegmund’s first lines, which Peter Seiffert delivers with conviction.

Seiffert commands the first act, especially in the “Wintersturm” scene with Petra Maria Schnitzer as Sieglinde. At times Seiffert’s vibrato seems overly pronounced on sustained pitches, but this is a minor quibble in comparison to his otherwise fine delivery and acting. In taking the lead Seiffernt exudes the confidence of the doomed hero, which becomes a foil for Sieglinde’s response with “Du bist der Lenz” and the passage that follows. The circumscribed space expands well as the two performers play off each other in the duet that follows. The projections of the enchanted springtime in which the lovers find themselves is entirely appropriate to the musical result as Seiffert and Schnitzer interact. Schnitzer is enthusiastically overt and, as the music calls for it, subtle, with the quieter moments captured well in the sound of the Blu-ray recording. The intimacy suggests the effect Wagner would achieve in the second act of Tristan und Isolde, a work whose gestation intersects this part of the Ring cycle. Yet the moment in which Sieglinde begins to suspect Siegmund’s identity is particularly effective, suggesting the intensity Leonie Rysanek would bring to this scene and articulated in her triumphant laugh when Siegmund would take the sword. Here the production reinforces the relationship between the siblings with their names running up and down the trunk of the tree that appropriately dominates this part of the scene.

The opening of the second act is similarly effective in execution, with the more intensive use of projections underscoring the familiar music associated with the Valkyries. The use of mechanical lifts adds a touch, even though the supernumerary who operates the device is part of the shots in which Brünnhilde is usually seen alone. As Brünnhilde Jennifer Wilson captures the spirit of the role well and sings with ringing tone throughout the two acts in which she appears. Equally effective are Anna Larsson and Juha Uusitalo as Fricka and Wotan, the roles the performers had in this production of Das Rheingold and which they continue in this opera. Their interaction is equally comfortable, with Larsson offering persuasive performance that is audible in her singing and reinforced by her facial gestures and body language, elements captured well in this video. Uusitalo brings a welcome clarity to the sometimes lengthy passages assigned to Wotan, and he also reacts well to Fricka. The circular projections are nicely ambiguous to suggest the space in which the two interact while also connoting the ring at the center of this work. Such effects are used with direction, and they fade into the background where acting must dominate, as in the latter part of the act, when Wilson is alone on stage for Brünnhilde’s soliloquy.

Another touch is the reprise of the setting for the “Wintersturm” scene in which projections of snow replace the birds seen earlier and, thus, suggest the tragic outcome of the relationship between Siegmund and Sieglinde. Likewise, the setting for the confrontation between Hunding and Siegmund benefits from the aural space as Matti Salminen utters his lines offstage and suggests a sonic depth in the musical score. The slow-motion action in which Hunding kills Siegmund is almost cinematic, with the steel-grays and blues suffusing to the red that denotes the death of the hero and culminate in Uusitalo’s murder of Hunding with a single, well-articulated word. Here, too, the mobile-like objects suspended over the stage recall the human figures that formed the bridge to Valhalla at the end of Rheingold. This offers a sense of the concision which inspired this production.

For the famous “Ride of the Valkyries’ the pendulum full of bodies, presumably of the dead soldiers the Valkyries collect for Valhalla evokes the mythological elements of the story. Projections of battle scenes, stage smoke, and other elements are effect. This presentation surpasses the sometimes awkward modern stagings that sometimes use trampolines, conveyor belts, and other devices to less satisfactory effect. More than that, the women in this scene have a solid ensemble that makes the familiar music sound fresh and exciting. As earlier, the use of offstage sonorities adds a spatial dimension to the sound in this deservedly popular scene. This establishes a fine tone for the act, in which the special effects balance the outstanding musical execution, and the scene between Brünnhilde and Wotan deserve attention for its music elements, which the production reinforces.

Just as Uusitalo interacted well with Larsson, he is also acts well with Wilson as Brünnhilde, as his love and sense of duty emerge in the way he resolves his daughter’s fate. The two own the stage for the latter part of the act in a memorable presentation of the work. The image of the spinning world, like the one before the final tableau in Das Rheingold, recurs here, before Wotan condemns Brünnhilde to her human existence and sets into motion threads of the story that will be taken up in Siegfried. Here, as throughout the opera, Mehta offers an intensive reading of the score in which the orchestra blends with clarity and depth. The quieter moments remain full, and the iteration of various elements is never out of place. The brass never overbalance the strings, and the entire orchestral is heard to excellent effect in the concluding scene which depicts Brünnhilde’s well-known “magic sleep.” To the end Wilson and Uusitalo remain intense and tireless, with the final scene conveying a sense of tender that contributes to the overall effect of this well-thought production. The close-ups of the video certainly make this more than filmed opera; rather, this is a conception that delivers the work well in this filming.

As much as the famous Met Ring conducted by James Levine remains a solid contribution to the legacy of recordings of this cycle, the present one by Mehta is equally sound for its well-though presentation and fine performances. It is difficult to recommend one over the other. Rather, the two productions offer two fine productions of the work, and the differences between the two conceptions of Die Walküre should not be taken in opposition, but as parts of a spectrum from traditional to innovation, where both benefit from unstinting execution. The modern elements offered by La Fura dels Baus are effective because they work well within the text of the work, rather than by creating a subtext of its own, and those interested in Der Ring des Nibelungen will gain a fine sense of this production from this video of Die Walküre.

James L. Zychowicz | 27 May 2010


Dès la première note, Mehta attaque avec férocité et âpreté cette course folle qui amène Siegmund dans le refuge de son ennemi Hunding. Il va y rencontrer Sieglinde pour ne plus la quitter. Occasion pour nous de rappeler, après le premier opus de la Tétralogie, l’excellence de l’Orquestra de la Comunitat Valenciana, rond, mordant et éminemment poétique à la fois, particulièrement servi, il est vrai, par un son magnifiquement capté. En scène trône un incroyable, gigantesque et splendide arbre d’où Siegmund tirera bientôt son épée. Il en constitue l’élément majeur pour la dramaturgie de tout l’acte : le printemps le verra fleurir (Winterstürme), son tronc offrira bientôt l’arme pour le combat qui, plus tard dans l’ouvrage, sera fatal à Siegmund. Il est donc logique et particulièrement efficace que la production opte pour le monumental, le mystérieux et le surnaturel : le tronc du frêne scintille comme un minéral précieux et magique.

Acte I

Siegmund et Sieglinde vont donc s’aimer, ce qui les rendra il faut le dire, plus humain, car leur aspect visuel – les costumes, le maquillage – les apparente intentionnellement pour l’heure davantage à l’homme des cavernes qu’au couple romantique iconique. On regrettera d’ailleurs visuellement ces costumes, qui relèvent plus de ceux de L’Âge du feu que de quoi que ce soit d’autre. De même le jeu scénique se révèle-t-il quelque peu caricatural : on y voit Hunding tirer sa femme, corde au cou, qui demeure encore au stade animal et ne connaît pas encore la station debout. L’amour, quelques instants après, l’amènera – joli symbole, certes ! – à se tenir debout et l’humanisera dans les bras de son frère, Siegmund. Côté voix c’est un régal, et le trio de l’Acte I en est le principal atout : Salminen, après son inoubliable et déjà légendaire prestation dans L’Or du Rhin, campe ici un Hunding brutal, massif et belliqueux idéal. La voix est plus pleine que jamais, la diction exemplaire et la musicalité rugueuse souveraine. Songeons un moment qu’il chantait déjà le rôle en 1976 à Bayreuth pour la production Boulez/Chéreau ! Peter Seiffert est un Siegmund idéal, qui a conquis déjà bien des scènes et qui nous conquiert ici en même temps qu’il captive Sieglinde. Petra Maria Schnitzer – sa femme à la ville – possède de magnifiques aigus. Sa Sieglinde est un ravissement à l’infime réserve près que sa voix est probablement encore trop “légère” pour la partie basse du registre du rôle. Mais reconnaissons que, musicalement, ce trio est idéal. Mehta, l’orage introductif passé, surprend par sa sagesse, par sa retenue, soucieux sans doute de ne pas confronter les chanteurs à la surenchère de volume qu’engendre la passion grandissante au fil des scènes. Son premier acte est plus poétique qu’enflammé, plus mesuré qu’exalté. Ce parti pris est cohérent et n’a pas de mal à nous convaincre tant il nous permet d’entendre mille détails merveilleux de l’orchestration superlative de la partition.

Acte II

Avec le second Acte, le metteur en scène renoue en toute logique avec l’image du monde des dieux dévoilée dans L’Or du Rhin. Perchés haut sur leurs machines infernales, ceux-ci ne touchent pratiquement pas terre et flottent en quelque sorte dans le cosmos dont les fantastiques images animées derrière eux nous régalent. Brünnhilde, pourtant “simple” demi-déesse, se présente également dans la même posture. Mais cette apparition, totalement irréelle et invraisemblable, est une idée fort originale, une vision cinématographique que la scène ne permet habituellement pas d’offrir. Une nouvelle fois, la caméra nous propose son regard différent de celui d’un spectateur dans la salle. On retrouve le Wotan de magnifique stature du finlandais Juha Uusitalo, timbré, chantant et percutant à la fois. Le chant d’Anna Larsson (Fricka) nous ravit. Paradoxalement, son humanité chaleureuse nous touche alors que son rôle n’en possède guère : sa sécheresse sur le plan dramatique, sa longue opposition à Wotan (scène 1, “Der alte Sturm”) en a rebuté plus d’une. Il faut ajouter que la contralto est ici soutenue par une direction musicale d’une immense poésie et que l’orchestre s’exprime à son meilleur. Le rythme de l’Acte est certes suspendu à deux reprises, mais par le Wagner dramaturge, cette fois, alors que Wotan s’impose à sa fille Brunhilde une première fois, puis lors de la fameuse annonce de mort (Acte II, scène 4 – “Wer bist du ?”) que celle-ci doit adresser à Siegmund. Mais la progression n’en est pas moins véritablement efficace et vivante dans la présente production. Les stupéfiantes images d’éclipse solaire autant que le gigantesque et effrayant pendule sont autant d’allégories fortes qui affirment et soutiennent la nature des enjeux en question. La Brunhilde de Jennifer Wilson, dont l’allemand n’est toutefois pas idéal (des “T” et “D” à l’anglo-saxonne), rayonne cependant musicalement et s’impose dans sa force narrative. On regrettera, comme précédemment, la facture des costumes, succession de couches harnachées, complexes et improbables, pour les deux sexes, à laquelle l’œil de la caméra et sa proximité inévitable, ne réservent pas le meilleur sort. Mais là encore, il ne nous est pas possible de dire ce que cela donne vraiment vu de la salle, de haut et de loin ? Pour l’heure nous devrons nous contenter de critères visuels qui n’appartiennent pas aux humains ni au réel, et qui échappent donc à notre raisonnement. Ce faisant, ces costumes sont, comme les personnages, les maquillages et les coiffures – improbables dreadlocks de Siegmund ; masque d’Hannibal Lecter de Brunhilde -, des visions d’un autre monde, cohérent avec celui de l’Anneau du Nibelung. Nous devrons l’admettre ainsi…

Acte III

Aucun protagoniste ne déméritera pour le l’Acte III, et Mehta affichera à nouveau et fort opportunément une retenue efficace tant dramatiquement que musicalement, pour la célèbre Chevauchée des Walkyries, éliminant d’emblée toute caricature de cette page. Jamais le sextuor vocal des amazones n’aura finalement été aussi proche, dans un tout autre univers esthétique certes, de celui de la géniale Scène des filles-fleurs du second Acte de Parsifal ! C’est en tout cas ce que l’on perçoit au moment où les guerrières se présentent à nous et vitupèrent leur impétueux appel “Hojotoho” ! Même réserve pour les costumes, notamment féminins : ces poitrines felliniennes d’hyper-femmes ont quelque chose de monstrueux. Mais les Walkyries aussi, alors… La scène finale du rocher embrasé, comme celle du frêne à la clôture de l’Acte I, est une pure merveille musicale et visuelle dont nous ne dévoilerons pas ici davantage le mystère. Nous voici totalement convaincus par cette Walkyrie incomparable, d’une grande richesse musicale et visuelle. C’est une véritable révélation, à des années lumières – et c’est le cas de le dire ! – de ce que l’on peut songer pouvoir succéder aux images d’anthologie du Bayreuth du centenaire, couronné par le mémorable tandem Boulez/Chéreau. Preuve que la magie d’un ouvrage aussi riche ne faiblit pas, et que nous parvenons encore à être surpris par l’inventivité de créateurs inspirés qui s’y investissent.

James L. Zychowicz | 27 May 2010

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Media Type/Label
C Major
C Major
Technical Specifications
1920×1080, 14.1 Mbit/s, 24.0 GByte (MPEG-4)
This recording is part of a complete Ring cycle.