Die Walküre

Yannick Nézet-Séguin
Rotterdam Philharmonic Orchestra
26 April 2024
De Doelen Concert Hall Rotterdam
Recording Type
  live  studio
  live compilation  live and studio
SiegmundStanislas de Barbeyrac
HundingSoloman Howard
WotanBrian Mulligan
SieglindeElza van den Heever
BrünnhildeTamara Wilson
FrickaKaren Cargill
HelmwigeJessica Faselt
GerhildeBrittany Olivia Logan
OrtlindeJustyna Bluj
WaltrauteIris van Wijnen
SiegruneMaria Barakova
GrimgerdeRonnita Miller
SchwertleiteAnna Kissjudit
RoßweißeCatriona Morison
Stage director– (concert performance)
Set designer
TV directorLauran Jurrius

Yannick Nézet-Séguin’s Rotterdam Die Walküre was one hell of a ride

Some things you see and hear can exceed your expectations, in 2022 Yannick Nézet-Séguin, honorary conductor of the Rotterdam Philharmonic Orchestra, led them in a concert performance of Das Rheingold. I have not watched that – though it is still available on medici.tv – but I noted how the cast appeared then to be much ‘starrier’ (with apologies to all concerned) than were now singing in Die Walküre, the second of the four operas of Wagner’s Ring cycle. Here in the first of four performances of a short RPO tour with a visit to Baden-Baden following Rotterdam and with Dortmund and Paris to come (at the time of writing), there was a less-seasoned cast of Wagnerian singers with several making full role debuts in Die Walküre (Stanislas de Barbeyrac, Elza van den Heever and Tamara Wilson, I believe) and others who have not sung their roles that often (Brian Mulligan, Soloman Howard and even the otherwise vastly-experience Karen Cargill). I also suspect this was the first performance when Nézet-Séguin conducted the entire opera.

Die Walküre is where humans enter Wagner’s great tetralogy after the god-centric Das Rheingold and Wotan’s best laid plans begin to unravel. With a storm raging, Sieglinde, victim of a loveless marriage to Hunding, shelters a wounded stranger. They soon accept their attraction to each other. He is Siegmund, the twin from whom Sieglinde was separated in childhood and – unbeknownst to them – their father is Wotan, the chief god. Through Siegmund, he hopes to win back the all-powerful ring he gave away in Rheingold because he cannot reclaim it himself. Brother and sister escape from Hunding, taking with them Nothung, a sword Wotan had predestined for Siegmund. Unfortunately, Wotan’s wife Fricka is goddess of marriage and she angrily demands he must not protect his incestuous children just to serve his ends, and Wotan resentfully concedes. However, Brünnhilde, one of Wotan’s nine Valkyrie daughters, is determined to save Siegmund because that is what she believes her father truly wants. Wotan prevents that by shattering Siegmund’s sword, and he is killed fighting Hunding. Brünnhilde does rescue Sieglinde, who she reveals is pregnant with Siegmund’s son, Siegfried. He can be the hero Wotan needs to bring his plans to fruition. As punishment for defying him, Wotan condemns Brünnhilde to sleep on a mountaintop protected by magic fire which will put off all but the very bravest who they hope will be Siegfried.

So, there is a lot happening in Die Walküre and it certainly – like most Wagner operas – does not lend itself to a concert performance, particularly where there is no real sense of a ‘staging’ or any video projections, no props and the conspicuous use of music stands and scores. That it worked so well was due to the talented singers – a veritable United Nations – the Metropolitan Opera’s music director, the very smiley Yannick Nézet-Séguin, had gathered for this performance, as well as his own conducting of the orchestra. Nézet-Séguin’s Wagner was never bombastic; Wagner’s changes of dynamics seemed scrupulously observed, there were intimate moments though the conductor never held back when the score demanded it. This Die Walküre – as heard through loudspeakers – was highly dramatic with many moments of great beauty. Throughout the Rotterdam Philharmonic played with considerable radiance and virtuosity which led to many notable individual moments, especially from cello, trumpet, bass clarinet, and cor anglais.

I have written before how in 1984 Reginald Goodall, then 83 and in his twilight years, conducted Die Walküre in Cardiff and how it was a revelation. He had been renowned for his expansiveness (okay slowness!), but now it was viscerally exciting, emotionally gripping …and surprisingly swift. Nézet-Séguin’s Die Walküre sounded a little like that memorable performance, though after a carefully-paced Act I in the end it lasted – a fairly standard – 3¾ hours.

There was no apparent coordination in what the singers were wearing, there were some dark suits and blue gowns, but Soloman Howard (Hunding) forgot the shirt for his fawn three-piece and best of all Tamara Wilson was the epitome of Brünnhilde in her sparkly, silver-grey haute couture. Some acted less than others depending on their familiarity with what they were singing. Never for a moment did I miss a set or a Konzept because the theatrical impact of the opera was never compromised, even though singers often sang to each other from opposite ends of the platform. When Brian Mulligan’s Wotan tenderly kissed the forehead of Tamara Wilson’s Brünnhilde as he bid her a sad farewell, it was as heartrending as I have ever seen it. Kudos to Wilson for staying onstage when she had finished singing which isn’t always the case in a concert performance.

Stanislas de Barbeyrac was an impressive Siegmund and ‘Ein Schwert verhiess mir der Vater’ and ‘Winterstürme wichen dem Wonnemmond’ showed how possible it is to sing the big Wagner roles lyrically and with considerable nuance. His timbre is distinctly German and not French and the ‘Wälse! Wälse!’ exclamations were wholehearted and a triumph of excellent breath control.

Elza van den Heever’s Sieglinde was as theatrically intense as a concert performance allows and vocally resplendent throughout. A highlight of her singing – amongst many – was its culmination and a most rapturous ‘O hehrstes Wunder!’. Soloman Howard was the one vocal disappointment for me and whilst he oozed menace, his cavernous tones lacked focus and there was a rather indistinct use of the German language.

Brian Mulligan proved a consummate storyteller when Wotan in Act II recounted the story of the Ring so far. His was a less world-weary account than is sometimes heard and despite all the familiar anger and bravado as Wotan rails against all his misfortune, it sounded fresher – and certainly more engrossing – than I have sometimes heard it before. This Wotan clearly came off second-best in his encounter with an imperious, vengeful and bitter Fricka; Karen Cargill berated her errant husband fearsomely right up to her last emphatic consonant. Unfortunately, there was the impression Mulligan was running on empty (vocally) during his closing lines of the Magic Fire Music (with magic indeed from the six harps), but he is not the first to struggle then and it should not detract from how good he otherwise was.

Even more impressive was Tamara Wilson’s Brünnhilde: hers was a rich voice, with an innate beauty, even throughout its range and she is another singer with impressive breath control. Her ‘Hojotohos’ might possibly have been equalled but rarely bettered. Dramatically she was a very creditable strong-willed teenager onstage and Wilson’s performance was most subtly characterised, moving from devoted daughter to a defiant – though broken and genuinely tearful – figure at the end.

I remember many wonderful octets of Valkyries in the past though few who ever relished all their ‘Hojotoho’-ing as much as those singing here did. Without a weaker voice amongst the eight of them, their singing was in almost perfect harmony during a rousing Walkürenritt. The whole evening had so many memorable moments and the members of the audience standing to applaud the end of each act, as well as all concerned at the end of what was over five hours for them in the concert hall, showed how much they had thoroughly enjoyed it all.

Jim Pritchard |29/04/2024


Mit starker innerer Bewegung

Wagner hatte die Komposition der „Walküre“ im Sommer 1854 begonnen, noch vor der Vollendung der „Rheingold“-Partitur. Der Dirigent Yannick Nezet-Seguin begreift mit dem vorzüglich disponierten Rotterdam Philharmonic Orchestra den ersten Akt als das große Liebesdrama der Wälsungengeschwister mit rauschhafter Einheit. Seit 2018 ist er Musikdirektor der Metropolitan Opera New York. Damit kommt elektrisierende MET-Atmosphäre ins Festspielhaus, denn er hat die New Yorker Sängerbesetzung mitgebracht. Die komplizierte Konstellation zwischen Siegmund, Sieglinde und Hunding ist hier ein stürmisch-leidenschaftliches Vorwärtsdrängen des dramatischen Verlaufs, dem vor allem die fulminanten Sänger Stanislas de Barbeyrac als Siegmund, Elza van den Heever als Sieglinde und Soloman Howard als Hunding gerecht werden. Die geradezu ekstatische Begegnung dieser beiden einsamen und schicksalhaft füreinander bestimmten Geschwister wird dabei hervorragend herausgearbeitet. Der elegische Klang der tiefen Streicher besitzt hier etwas ungemein Bewegendes. Sieglindes Thema in aufsteigenden Terzen gewinnt rasch Kontur, verbindet sich eindringlich mit dem Siegmund-Motiv. In den geteilten Celli blitzt die schmerzlich-schöne Melodie der Wälsungenliebe auf. Das Speer-Vertrags-Motiv bei Hunding weist markant auf Wotan als gemeinsamen Vater hin. Auch das sich fulminant steigernde Streichertremolo beim hellsten Aufleuchten des Schwert-Motivs besitzt bei dieser Wiedergabe eine strahlende Klarheit. Trompeten, Tuben und Posaunen ergänzen den überaus starken Streicherapparat des Rotterdam Philharmonic Orchestra in imponierender Weise.

Demgegenüber ist der zweite Aufzug bei der Begegnung zwischen Wotan und Fricka von nachdenklichem Innewerden und resignierender Erstarrung geprägt. Das Vorspiel deutet leidenschaftlich-verzweifelt die Liebesnacht der Geschwister an, wobei Nezet-Seguin die Verwandtschaft der einzelnen Motive sehr gut betont. Schwert-, Wälsungenliebe-, Flucht- und Hunding-Motiv stürmen geradezu auf den rasant-atemlosen Rhythmus des Walkürenritts zu, der sich hier schon andeutet. Brian Mulligan als Wotan überzeugt dabei mit seinem ausgesprochen hohen Bass genauso wie Karen Cargill als Fricka mit ihrem facettenreichen Mezzosopran. Die folgende Szene Wotans mit Brünnhilde (ungemein höhensicher: Tamara Wilson) ist dabei ein berührendes Selbstgespräch, in diesem inneren Monolog erkennt Wotan sein tragisches Scheitern, was deutlich zum Ausdruck kommt. Das Zorn- und Unmuts-Motiv wird vom Schicksals- und Todesklage-Motiv wuchtig ergänzt. Die stilistische Geschlossenheit der Musik kommt hier vor allem im dritten Aufzug zum Vorschein, der zum Höhepunkt dieser Aufführung wird. Die leitthematische Verflechtung gelingt schon im ersten Akt vorzüglich. Der zweite Akt besticht insbesondere bei der „Todverkündigung“ als zentraler Szene zwischen Brünnhilde und Siegmund durch unvergessliche Momente. Manches Detail wie das feierliche Schicksals-Motiv in den Wagner-Tuben könnte sogar noch präziser betont werden.

Und der dritte Akt wirkt in der kompetenten Interpretation von Yannick Nezet-Seguin und dem klangschön musizierenden Rotterdam Philharmonic Orchestra wirklich wie aus einem Guss. Die Walkürenszenen besitzen Augenblicke voll monumentaler Wucht und gewaltigem innerem Feuer. Dafür sorgen die gut aufeinander abgestimmten Sängerinnen Brittany Olivia Logan als Gerhilde, Jystina Bluj als Ortlinde, Iris van Wijnen als Waltraute, Anna Kissjudit als Schwertleite, Jessica Faselt als Helmwige, Maria Barakova als Siegrune, Ronnita Miller als Grimgerde sowie Catriona Morison als Roßweiße. Den „Walkürenritt“ begreift Yannick Nezet-Seguin deutlich als „Kriegsszene“ mit entsprechend wilder, martialischer Harmonik. Friedrich Nietzsche bezeichnete diesen Ritt als „Circus Walküre“. Aber gerade dies unterstreicht Yannick Nezet-Seguin keineswegs. Vielmehr erkennt er im transparent gestalteten Klangbild auch die harmonische und thematische Vielschichtigkeit dieser grandiosen Szene. Diese Walpurgisnacht gerät so tatsächlich zu einem überaus rauschhaften Taumel. Die Liebe zwischen Vater und Tochter ist dabei das Gegenstück zur erotischen Liebesvereinigung Siegmunds und Sieglindes im ersten Aufzug. Bei Wotans Abschied und Feuerzauber bieten Brian Mulligan und Tamara Wilson als gesanglich überaus klangfarbenreiche und höhensichere Brünnhilde eine weitere stimmliche Glanzleistung. Yannick Nezet-Seguin brennt als Dirigent geradezu für diese Partitur, er ist immer dabei und Feuer und Flamme. Die Musiker folgen seinen Intentionen minuziös, was der musikalischen Qualität erheblich nützt. Wotans Schlussworte „Wer meines Speeres Spitze fürchtet, durchschreite das Feuer nie!“ lässt das Siegfried-Thema in dieser Interpretation wunderbar hervorstrahlen. Die Melodien des lodernden Feuerzaubers besitzen eine überschwängliche Emphase, die das Publikum im Festspielhaus mitreisst. Der immer dichter werdende Klangapparat des Feuerzaubers mit seinen Zweiunddreißigsteln mündet geheimnisvoll in das Waberlohe-Motiv des ungeheuren Flammenwalls. Violinen und Bratschen betonen das Scheidelied überaus ergreifend. Großer Jubel, donnernder Schlussapplaus im Festspielhaus.

Alexander Walther | 29.04.2024

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1920×1080, 4.4 MiB/s, 7.3 GiB (MP4)
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Telecast (medici.tv)